Napoleón Bonaparte: el genio militar que cambió la historia de Europa

Napoleón Bonaparte fue uno de los personajes más influyentes y controvertidos de la historia. Su vida y obra marcaron el destino de Francia y de Europa durante el siglo XIX, y su legado político, cultural y militar sigue vigente hasta nuestros días.

¿Quién fue Napoleón Bonaparte? ¿Qué hizo? ¿Cómo llegó al poder? ¿Qué batallas libró? ¿Quién lo derrotó? ¿Cómo fue su muerte? En este artículo te contamos todo lo que necesitas saber sobre el Emperador de los franceses.

Orígenes y ascenso al poder

Napoleón Bonaparte nació el 15 de agosto de 1769 en Ajaccio, capital de la isla de Córcega, que acababa de ser anexionada por Francia. Era el segundo hijo de Carlo Buonaparte y María Leticia Ramolino, una familia de origen italiano y modesta posición social.

Desde pequeño mostró una gran inteligencia y una fuerte personalidad. A los nueve años ingresó en la escuela militar de Brienne, donde se destacó por sus aptitudes para las matemáticas y la geografía, pero también por su carácter solitario y ambicioso.

A los 16 años se graduó como subteniente de artillería en la escuela militar de París, y comenzó su carrera militar en el ejército francés. Su primer gran éxito fue el sitio de Tolón (1793), donde contribuyó a expulsar a los británicos y a los realistas que se habían sublevado contra la Revolución Francesa.

Su actuación le valió el ascenso a general de brigada y el reconocimiento del Comité de Salvación Pública, que le encargó la dirección de la campaña de Italia (1796-1797) contra Austria y sus aliados. Napoleón demostró ser un genio militar, capaz de vencer a ejércitos superiores en número y recursos con una estrategia basada en la rapidez, la movilidad y la concentración de fuerzas.

Sus victorias le granjearon una enorme popularidad entre sus soldados y entre el pueblo francés, que lo veía como un héroe nacional. También le permitieron firmar la paz con Austria en el Tratado de Campoformio (1797), que consolidó la hegemonía francesa en Italia y le otorgó importantes territorios.

Tras su triunfo en Italia, Napoleón se embarcó en una nueva aventura: la expedición a Egipto (1798-1799), con la que pretendía cortar las comunicaciones británicas con la India y extender la influencia francesa en Oriente. Sin embargo, esta campaña no fue tan exitosa como la anterior, ya que Napoleón tuvo que enfrentarse a las dificultades del terreno, a la resistencia local y a la superioridad naval británica, que le impidió regresar a Francia.

Aprovechando la inestabilidad política del Directorio, el régimen que gobernaba Francia desde 1795, Napoleón decidió abandonar Egipto y regresar a París en octubre de 1799. Allí se alió con dos políticos influyentes, Emmanuel Joseph Sieyès y Roger Ducos, para dar un golpe de Estado el 9 de noviembre de 1799 (18 de brumario según el calendario revolucionario).

El golpe puso fin al Directorio e instauró el Consulado, un nuevo régimen en el que Napoleón se convirtió en Primer Cónsul, es decir, en el jefe del gobierno y del ejército. Con este cargo, Napoleón inició una serie de reformas para consolidar su poder y modernizar el país.

Entre sus principales medidas destacan:

  • La promulgación del Código Civil (1804), que unificó las leyes francesas y estableció los principios del derecho moderno.
  • La firma del Concordato con la Iglesia Católica (1801), que restableció las relaciones entre el Estado y la religión, y reconoció la libertad de culto.
  • La creación del Banco de Francia (1800), que estabilizó la moneda y el crédito.
  • La reorganización de la administración, la educación, la justicia y el ejército, basada en el mérito y la eficacia.
  • La construcción de obras públicas, como carreteras, puentes, canales y edificios.

El Imperio napoleónico

Tras consolidar su poder en Francia, Napoleón se propuso extender su dominio sobre Europa. Para ello, se enfrentó a las coaliciones formadas por las potencias absolutistas que se oponían a la Revolución Francesa y a sus ideas liberales.

En 1804, Napoleón se proclamó Emperador de los franceses, con el apoyo de un plebiscito popular. Al año siguiente, se coronó Rey de Italia en Milán, y en 1806 se convirtió en Protector de la Confederación del Rin, una alianza de estados alemanes bajo su influencia.

Entre 1805 y 1807, Napoleón libró una serie de batallas decisivas contra sus enemigos: Austerlitz (1805) contra Austria y Rusia, Jena (1806) contra Prusia, Friedland (1807) contra Rusia. Estas victorias le permitieron imponer su hegemonía sobre el continente y reorganizarlo según sus intereses.

Napoleón creó una serie de estados satélites o dependientes de Francia, como el Reino de Holanda, el Reino de Westfalia, el Gran Ducado de Varsovia o la Confederación Helvética. También colocó a miembros de su familia en los tronos de algunos países: su hermano José fue rey de Nápoles y luego de España, su hermano Luis fue rey de Holanda, su hermano Jerónimo fue rey de Westfalia y su cuñado Joaquín Murat fue rey de Nápoles.

Además, Napoleón trató de debilitar a su principal rival, Gran Bretaña, mediante el bloqueo continental (1806), una medida que prohibía el comercio con las islas británicas. Sin embargo, este bloqueo no tuvo el efecto deseado, ya que los británicos mantuvieron su supremacía naval y siguieron comerciando con sus colonias y con otros países.

La caída del Imperio napoleónico

El Imperio napoleónico comenzó a resquebrajarse por varios motivos: la resistencia de los pueblos sometidos al dominio francés, especialmente en España y Alemania; la reacción de las potencias europeas, que formaron nuevas coaliciones contra Napoleón; y los errores estratégicos del propio Emperador.

El primer gran revés fue la invasión de España (1808-1814), que desencadenó una guerra sangrienta y prolongada entre las tropas francesas y los guerrilleros españoles, apoyados por los británicos. Esta guerra desgastó al ejército francés y debilitó su prestigio.

El segundo gran revés fue la invasión de Rusia (1812), que supuso un desastre militar para Napoleón. El Emperador movilizó a más de 600.000 hombres para someter al zar Alejandro I, que se había negado a cumplir el bloqueo continental. Sin embargo, la campaña resultó un fracaso: los rusos aplicaron la táctica de tierra quemada y se retiraron hacia el interior del país, dejando sin recursos ni abastecimientos a los franceses. Además, el invierno ruso hizo estragos entre las tropas napoleónicas, que tuvieron que emprender una retirada calamitosa. De los 600.000 soldados que entraron en Rusia, solo regresaron unos 100.000.

El tercer gran revés fue la derrota definitiva ante la Sexta Coalición formada por Gran Bretaña, Rusia, Prusia, Austria y Suecia. Tras perder varias batallas en Alemania (Leipzig) y Francia (La Rothière), Napoleón se vio obligado a abdicar el 6 de abril de 1814. Los aliados le exiliaron a la isla de Elba, en el Mediterráneo, y restauraron la monarquía borbónica en Francia, con Luis XVIII como rey.

Los Cien Días y la batalla de Waterloo

Sin embargo, Napoleón no se resignó a su destino y aprovechó la impopularidad del nuevo régimen para escapar de Elba y regresar a Francia el 1 de marzo de 1815. Allí fue recibido con entusiasmo por el pueblo y el ejército, que lo aclamaron como Emperador.

Este hecho provocó la reacción de las potencias europeas, que formaron la Séptima Coalición contra Napoleón. El Emperador decidió tomar la iniciativa y atacar a los aliados en Bélgica, donde se encontraban las tropas británicas y prusianas.

El 18 de junio de 1815 se libró la batalla de Waterloo, que resultó ser la última y más famosa de Napoleón. El Emperador se enfrentó al duque de Wellington, al mando de los británicos, y al mariscal Blücher, al mando de los prusianos. La batalla fue muy disputada y sangrienta, pero finalmente los aliados lograron derrotar a los franceses.

Napoleón tuvo que huir del campo de batalla y regresar a París, donde abdicó por segunda vez el 22 de junio de 1815. Intentó refugiarse en Estados Unidos, pero los británicos le capturaron y le enviaron a la isla de Santa Elena, en el Atlántico Sur, donde permaneció hasta su muerte.

Muerte y legado

Napoleón murió el 5 de mayo de 1821, a los 51 años, en su residencia de Longwood, en Santa Elena. Las causas de su muerte son objeto de debate: algunos historiadores sostienen que murió de cáncer de estómago, como su padre; otros afirman que fue envenenado con arsénico por sus carceleros británicos.

Sus restos fueron enterrados en Santa Elena, pero en 1840 fueron trasladados a París por orden del rey Luis Felipe I. Desde entonces reposan en el mausoleo de Los Inválidos, donde se le rinde homenaje como héroe nacional.

El legado de Napoleón es enorme y complejo. Por un lado, fue un gran reformador que modernizó Francia y difundió las ideas liberales de la Revolución Francesa por Europa. Su Código Civil es la base del derecho moderno en muchos países. Su sistema administrativo, educativo y militar fue imitado por otros estados. Su influencia cultural se refleja en el arte, la literatura, la música y la arquitectura.

Por otro lado, fue un dictador que suprimió las libertades políticas y sometió a su voluntad a millones de personas. Su ambición imperialista provocó guerras devastadoras que causaron millones de muertos y sufrimientos. Su derrota supuso el fin de la hegemonía francesa y el inicio del nacionalismo en Europa.

Napoleón Bonaparte fue un personaje único e irrepetible, que cambió la historia de Europa y del mundo. Su figura sigue siendo objeto de admiración y controversia, y su nombre es sinónimo de genio y gloria, pero también de tiranía y fracaso.

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